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    Quelles adaptations les loups ont-ils?

    Une réputation généralement non méritée de danger pour les humains et un goût occasionnel et quelque peu sur-typé pour le bétail ont fait du loup gris l'une des créatures les plus craintes et détestées de la planète. La persécution humaine a considérablement réduit son aire de répartition nord-américaine et eurasienne, mais il reste l'un des mammifères les plus largement répartis sur Terre. Les adaptations physiques et comportementales expliquent son succès dans une variété impressionnante d'environnements: de la toundra arctique et de la taïga à la forêt subtropicale et au désert.
    Un manteau de fourrure à double couche: comment les loups survivent aux climats exigeants
    ••• Jupiterimages /Photos .com /Getty Images

    Les loups gris arborent des manteaux denses - plus épais en hiver, plus légers en été - composés de deux couches de fourrure: un sous-poil semblable à de la laine pour l'isolation et des poils de garde extérieurs plus longs et plus grossiers qui jettent de l'eau. Les loups habitent certaines des régions les plus froides de la Terre, y compris l'intérieur de la Sibérie et la toundra arctique; ces populations du nord ont une fourrure plus épaisse et plus longue que leurs homologues du sud et, en hiver, poussent des poils isolants entre leurs pattes. Un loup blotti contre les gains de froid a ajouté de la chaleur en enroulant sa queue touffue autour de son visage. Outre la thermorégulation, la fourrure de loup remplit une fonction sociale: des poils de garde plus longs de couleur contrastée le long de la nuque forment une crinière hérissée d'agressivité. Malgré leur nom, les loups gris viennent dans une variété de couleurs, plus que la plupart des mammifères: alors que beaucoup sont des mélanges de gris et de brun, ils vont du blanc pur au noir solide.
    Adaptations des loups pour la chasse: l'approche coopérative
    ••• Jupiterimages /Photos.com /Getty Images

    Les loups gris peuvent peser jusqu'à 175 livres, ce qui en fait le plus grand membre de la famille des chiens. Leur taille à eux seuls en fait un carnivore impressionnant, mais ils améliorent considérablement leur succès prédateur en chassant dans des meutes liées par une structure sociale complexe. La chasse coopérative les aide à mieux abattre de grandes proies comme l'orignal, le bison et le bœuf musqué plusieurs fois de la taille d'un loup. De grandes pattes, de longues pattes et une silhouette athlétique permettent aux loups de parcourir efficacement de grandes distances; les packs chassent dans un territoire désigné qui peut avoir une superficie de 1 000 milles carrés. Les loups se concentrent sur des proies avec une vue 20 fois plus nette que celle d'un humain et un odorat 100 fois plus fort, et le poursuivent avec une grande endurance et une vitesse impressionnante - aussi vite que 40 miles par heure. Un loup ne soumet ses proies qu'à ses incisives et canines pointues et bien développées et à ses mâchoires solides, qui s'accrochent à jusqu'à 1 500 livres de pression par pouce carré.
    The Rich World of Wolf Communication
    ••• NA /AbleStock.com/Getty Images

    Les loups se classent parmi les carnivores les plus sociaux, il n'est donc pas surprenant qu'ils aient développé des formes de communication aussi diverses. La forme la plus dramatique de communication de loup à loup, le hurlement, sert à localiser les membres de la meute séparés et à annoncer le territoire d'une meute, car un hurlement de loup peut être audible sur plusieurs kilomètres. Les loups «truffent» et aboient, deux sons souvent utilisés pour avertir lorsque d'autres animaux s'approchent d'un site de tanière. Les grognements, les grondements et les gémissements marquent des conflits agressifs entre les loups, comme lorsqu'un membre d'un groupe de rang supérieur renforce sa position par rapport à un groupe de rang inférieur - important pour maintenir l'ordre dans un groupe - ou lorsque des groupes rivaux s'affrontent. Le langage corporel joue également un grand rôle dans la communication avec les loups: un loup agressif lève ses pattes et sa queue, penche ses oreilles en avant et marche les pattes raides, tandis qu'un soumis soumettra ses oreilles, repliera sa queue entre ses pattes et se retournera souvent pour montrer son ventre.
    Raising Wolf Pups: A Group Affair to Boost Success
    ••• Tom Brakefield /Stockbyte /Getty Images

    La plupart des meutes de loups comprennent entre quatre et 15 loups, dont l'alpha mâle et la femelle , qui ont tendance à s'accoupler pour la vie et servent généralement de seule paire au sein de la meute à se reproduire. Cependant, tous les membres de la meute aident à élever les chiots: ils peuvent à tour de rôle surveiller le site de la tanière pendant que le reste de la meute est à la chasse et ramener de la nourriture aux chiots après qu'ils ont été sevrés du lait de leur mère. Les adaptations comportementales des soins et de la défense communautaires améliorent les chances de survie d'une portée de chiots et contribuent à renforcer les liens au sein de la meute.

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