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    Nourrir la nature: comment votre éducation pourrait affecter votre cerveau

    La diversité génétique - c'est-à-dire le contenu des gènes eux-mêmes - rend déjà chacun de nous unique. Mais ce qui distingue les différentes cellules avec le même ADN, c'est l'expression des gènes: quels gènes sont "actifs" et quand. L'expression des gènes est ce qui permet à vos cellules cutanées de ressembler et de fonctionner d'une manière entièrement différente des cellules nerveuses, et c'est ainsi que tous les tissus de votre corps peuvent se développer à partir de la cellule unique d'un embryon.

    Maintenant, cependant, les scientifiques commencent à comprendre à quel point l'environnement peut avoir un impact sur l'expression des gènes et comment les expériences qui modifient l'expression des gènes au début de la vie peuvent avoir des impacts durables à l'âge adulte. L'expression des gènes pourrait lier la "nature" et "nourrir" de façon surprenante (et toujours mystérieuse).
    Les gènes, exprimez-vous

    Vos cellules doivent pouvoir activer et désactiver les gènes pour se comporter correctement. Prenez une cellule souche nerveuse, qui deviendra finalement un neurone, ou des cellules nerveuses. Il doit supprimer les gènes qui maintiennent la cellule dans un état "semblable à une tige" et commencer à exprimer les gènes nécessaires pour devenir plus proches des nerfs. Ce processus, appelé neurogenèse, se produit tout au long de votre développement embryonnaire et à l'âge adulte (dans un processus appelé, vous l'aurez deviné, neurogenèse adulte).
    Quelles sont les causes des changements dans l'expression des gènes?

    Certains changements dans l'expression des gènes semblent être "câblé" et commencer à se produire presque immédiatement pendant le développement. D'autres facteurs biologiques entrent également en jeu. Vos niveaux d'hormones, par exemple, peuvent affecter la façon dont vos gènes sont exprimés. C'est important pour devenir un homme ou une femme in utero, et cela a également un impact sur la puberté, la croissance des cheveux, la fertilité et d'autres facteurs tout au long de la vie.

    Les changements dans l'expression des gènes peuvent également être provoqués par l'exposition aux produits chimiques dans votre environnement. Par exemple, l'exposition à des mutagènes (produits chimiques qui provoquent des mutations génétiques) peut augmenter ou diminuer la quantité d'expression d'un gène, et les changements anormaux qui en résultent dans l'expression des gènes sont liés à des maladies comme le cancer. L'exposition à l'alcool, par exemple, peut déclencher des changements dans l'expression des gènes qui affectent l'état nutritionnel, contribuant aux carences en nutriments. Et les mutations génétiques héritées pourraient également augmenter ou diminuer l'expression de vos gènes.

    Quant à comment
    vos cellules contrôlent l'expression des gènes, il existe plusieurs façons d'augmenter ou de diminuer l'expression. L'une des clés est la méthylation de l'ADN, un moyen de supprimer les gènes. Plus un gène est méthylé, moins il peut être exprimé; à l'inverse, la déméthylation augmente l'expression de l'ADN. Les références 1 et 2 contiennent de bonnes informations générales à ce sujet.
    Alors, comment votre éducation s'intègre-t-elle?

    Il s'avère que les expériences de vie peuvent également avoir un impact sur l'expression de vos gènes. Et de nouvelles recherches suggèrent que les expériences de la petite enfance, même trop tôt pour s'en souvenir, pourraient affecter votre cerveau pour le reste de votre vie.

    De nouvelles recherches publiées dans Science
    ont examiné comment le style maternel affectait le cerveau des souris en développement pour aborder la question de savoir comment la nature et l’éducation peuvent entrer en collision pour influencer le comportement. La base de l'expérience était simple: observer le style de maternage de différentes souris, puis voir comment différents styles de maternage (attentifs, négligents) affecteraient l'expression d'un gène, appelé L1, dans le centre émotionnel du cerveau de la progéniture. Pour aider à exclure les différences génétiques (car, rappelez-vous, les gènes hérités peuvent influencer l'expression des gènes), les scientifiques ont également échangé une partie de la litière, de sorte qu'un chiot d'une mère négligente serait élevé par une mère attentive, ou vice versa.

    Les chercheurs ont découvert que les souris élevées par une mère attentive avaient moins de méthylation sur leur gène L1 - en d'autres termes, le gène était moins supprimé - que les souris élevées par des négligentes. Cela était vrai même chez les souris à permutation de litière, ce qui suggère que le niveau de méthylation (le niveau de suppression des gènes) était lié à l'éducation des souris, plutôt qu'à un facteur génétique hérité.
    Qu'est-ce que tout cela signifie?

    Ces résultats reflètent ce que les scientifiques ont vu auparavant chez les enfants - que les enfants qui ont été négligés dans l'enfance ont des schémas de méthylation différents de ceux des enfants élevés par des parents attentifs. Mais la recherche est encore précoce, et les auteurs de l'étude sur les souris ne sont pas sûrs si ces changements dans la méthylation de L1 sont également liés à des changements dans la fonction cognitive, ou tout autre problème neurologique ou psychologique.

    Cependant, la compréhension comment ces différences de méthylation se développent et quels gènes sont les plus cruciaux à surveiller, nous aidera à mieux comprendre comment la nature et la culture interagissent pour affecter notre comportement. Et cela pourrait un jour aider les médecins à traiter plus efficacement les problèmes de santé mentale qui peuvent résulter de la négligence.

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