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    Une galaxie à la limite

    Cette image colorée du Very Large Telescope de l'ESO montre NGC 1055 dans la constellation de Cetus (le monstre marin). On pense que cette grande galaxie a un diamètre jusqu'à 15 % plus grand que la Voie lactée. NGC 1055 semble ne pas avoir les bras tourbillonnants caractéristiques d'une spirale, comme on le voit de côté. Cependant, il présente des torsions étranges dans sa structure qui ont probablement été causées par une interaction avec une grande galaxie voisine. Crédit :ESO

    Les galaxies spirales de l'Univers prennent toutes sortes d'orientations par rapport à la Terre. Nous en voyons d'en haut (pour ainsi dire) ou "de face" - un bon exemple de ceci étant la galaxie en forme de tourbillon NGC 1232. De telles orientations révèlent les bras fluides et le noyau lumineux d'une galaxie dans de beaux détails, mais rendent difficile la perception d'une forme tridimensionnelle.

    Nous voyons d'autres galaxies, comme NGC 3521, aux angles. Alors que ces objets inclinés commencent à révéler la structure tridimensionnelle à l'intérieur de leurs bras spiraux, comprendre pleinement la forme globale d'une galaxie spirale nécessite une vue de face, comme celle de NGC 1055.

    Vu de face, il est possible d'avoir une vue d'ensemble de la façon dont les étoiles - à la fois les nouvelles plaques de naissance d'étoiles et les populations plus anciennes - sont réparties dans une galaxie, et les "hauteurs" du disque relativement plat et du noyau chargé en étoile deviennent plus faciles à mesurer. La matière s'étend loin de l'éclat aveuglant du plan galactique lui-même, devenant plus clairement observable sur le fond plus sombre du cosmos.

    Une telle perspective permet également aux astronomes d'étudier la forme globale du disque étendu d'une galaxie, et d'étudier ses propriétés. Un exemple de ceci est la déformation, ce qui est quelque chose que nous voyons dans NGC 1055. La galaxie a des régions de torsion et de désordre particuliers dans son disque, probablement causé par des interactions avec la galaxie voisine Messier 77. Cette déformation est visible ici; Le disque de NGC 1055 est légèrement plié et semble onduler à travers le noyau.

    NGC 1055 est situé à environ 55 millions d'années-lumière dans la constellation de Cetus (le monstre marin). Cette image a été obtenue à l'aide de l'instrument FOcal Reducer et low dispersion Spectrograph 2 (FORS2) monté sur le télescope unitaire 1 (Antu) du VLT, situé à l'Observatoire de Paranal de l'ESO au Chili. Il est issu du programme Cosmic Gems de l'ESO, une initiative de sensibilisation qui produit des images intéressantes, objets intrigants ou visuellement attrayants utilisant les télescopes de l'ESO à des fins d'éducation et de sensibilisation.


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