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    Comment fonctionne Mars
    Notre adorable voisine planétaire. Voir plus de photos de Mars. Vision numérique/Getty Images

    Mars nous fascine depuis des millénaires. Presque à partir du moment où les astronomes ont tourné leurs télescopes pour la première fois sur la planète brillant dans le ciel nocturne, nous y avons imaginé la vie. Contrairement à notre autre voisin planétaire, Vénus, qui reste enveloppée d'un mystère nuageux, la planète rouge a invité la spéculation et l'exploration. Depuis les années 1960, plusieurs pays, y compris les États-Unis, Russie, Japon, Chine, le Royaume-Uni et l'Inde, ont lancé des orbiteurs et des rovers destinés à explorer Mars.

    Les missions réussies, comme le tout premier survol de Mars en 1964 par l'U.S. Mariner 4, ont fourni un trésor de données et, bien sûr, introduit de nombreuses nouvelles questions. Récemment, ces données, fourni des compliments d'engins spatiaux tels que Phoenix Mars Lander, le rover Curiosity, et le Mars Reconnaissance Orbiter, arrivent sur Terre à une vitesse vertigineuse. Il semble que l'âge d'or de l'exploration de Mars soit arrivé.

    Voici ce que nous avons appris sur la quatrième planète grâce au soleil en orbite autour d'elle, atterrir dessus et goûter à son contenu :Il fait froid, poussiéreux et sec, mais cela n'a probablement pas toujours été le cas. De nombreuses données semblent indiquer que de l'eau liquide se précipite à sa surface sous la forme de lacs, rivières et un océan à un moment indéterminé dans le passé. Des traces de méthane ont été détectées dans l'atmosphère, mais sa source est inconnue. Sur Terre, une grande partie du méthane est produite par des organismes vivants, comme les vaches, ce qui pourrait être de bon augure pour la possibilité de vie sur Mars. D'autre part, le gaz pourrait aussi avoir des origines non biologiques, comme les volcans martiens.

    Une chose que nous savons :les humains ne marcheront pas sur Mars de si tôt. Toutes sortes de robots auront parcouru sa surface poussiéreuse bien avant nous. La meilleure chose à faire pour explorer Mars est de lire à ce sujet, droit? Alors préparez-vous à vous lancer dans le monde fascinant de la planète rouge. Comment s'est-il formé ? Quel temps fait-il? Et le plus important, l'eau ou la vie ont-elles déjà existé sur Mars ?

    Contenu
    1. Histoire de Mars
    2. Les origines de Mars
    3. La surface de Mars
    4. L'intérieur de Mars
    5. L'atmosphère de Mars
    6. L'eau sur Mars
    7. Vie sur Mars?

    Histoire de Mars

    Vue de Mars depuis le télescope spatial Hubble Photo avec l'aimable autorisation de la NASA, Université Steve Lee du Colorado, Université Jim Bell Cornell

    Comme vous pouvez le voir sur l'image ci-jointe, Mars a peu de caractéristiques distinctives lorsqu'elle est vue de la Terre, même avec les meilleurs télescopes. Il y a des zones sombres et claires, ainsi que les calottes glaciaires polaires, mais certainement pas les caractéristiques claires que vous pouvez voir sur les images des orbiteurs autour de Mars. Par conséquent, nous pouvons excuser les premiers astronomes de faire des erreurs ou d'embellir leurs observations. A ces scientifiques qui cherchent le ciel, Mars était un monde très différent de celui que nous connaissons aujourd'hui.

    En 1877, Giovanni Schiaparelli, un astronome italien, est devenu la première personne à cartographier Mars. Son croquis montrait un système de stries ou de canaux, qu'il a appelé canal . En 1910, l'astronome américain Percival Lowell a fait des observations de Mars et a écrit un livre. Dans son livre, Lowell a décrit Mars comme une planète mourante où les civilisations ont construit un vaste réseau de canaux pour distribuer l'eau des régions polaires aux bandes de végétation cultivée le long de leurs rives.

    Bien que le livre de Lowell ait captivé l'imagination du public, la communauté scientifique l'a sommairement rejeté parce que ses observations n'étaient pas confirmées. Néanmoins, Les écrits de Lowell ont suscité des générations d'écrivains de science-fiction. Edgar Rice Burroughs de Tarzan a écrit plusieurs romans sur les sociétés martiennes, dont "La princesse de Mars, " " Les dieux de Mars " et " Le seigneur de guerre de Mars ".

    Hollywood a également alimenté la fascination du public pour la planète dans des films tels que "The Angry Red Planet, " "Envahisseurs de Mars" et, plus récemment, "Mission sur Mars, " deux versions de " Rappel total, " et une version en direct du héros titulaire de Burroughs dans "John Carter".

    Dans les années 1960 et 1970, cependant, le marin américain, Les missions Mars et Viking ont commencé à renvoyer des images d'un monde très différent de celui décrit par Lowell et ses successeurs littéraires et sur grand écran. Les photos, cassé lors des survols de la planète et éventuellement lors des débarquements des Vikings, a montré Mars comme un endroit sec, Dénudé, monde sans vie avec des conditions météorologiques variables qui comprenaient souvent des tempêtes de poussière massives qui pouvaient déferler sur la majorité de la planète. Alors avec des milliers de photos comme preuve, Mars a été confirmé comme une planète désertique avec des rochers et des rochers, plutôt que le foyer de martiens irritables et de plantes mangeuses d'hommes à la "La planète rouge en colère".

    Maintenant, nous avons largement cartographié la planète avec Mars Global Surveyor, envoyé des rovers sur sa surface et ramasser des échantillons de sol, et lancé des orbiteurs pour observer la planète depuis l'espace. D'autres missions sont en préparation. La NASA et l'Agence spatiale européenne (ESA) se sont engagées à poursuivre l'exploration robotique et peut-être humaine de Mars.

    Jusqu'à présent, ces missions ont permis aux scientifiques de hasarder une théorie sur la formation de la planète rouge, et l'histoire ferait en fait un très bon film. Lisez la suite pour savoir comment les collisions du système solaire ont donné à la Terre son voisin immédiat.

    Les origines de Mars

    Bombardement de Mars au début du système solaire Image reproduite avec l'aimable autorisation de la NASA

    Malheureusement, aucun géologue humain n'est allé sur Mars. Ainsi, les meilleures informations dont nous disposons sur les débuts de la planète il y a 4,6 milliards d'années proviennent d'images prises par les orbiteurs et les atterrisseurs, météorites martiennes, et des comparaisons avec ses pairs planétaires (Mercure, Vénus, la Terre et la Lune de la Terre). La théorie actuelle est la suivante :

    1. Mars formé à partir d'agglutinations ou accumulation de petits objets dans le système solaire primitif.
    2. Cependant, contrairement à la Terre et à Vénus, Mars a fini de se former en 2 à 4 millions d'années et n'a jamais dépassé embryon planétaire organiser.
    3. Peut-être, la désintégration de l'aluminium 26 a transformé la planète en un océan de magma.
    4. Après refroidissement, il y eut une période de bombardement intense de météores.
    5. Le manteau chaud a traversé et soulevé des portions de la croûte.
    6. Une ou plusieurs périodes d'activité volcanique intense et de coulées de lave ont suivi.
    7. La planète s'est refroidie et l'atmosphère s'est éclaircie.

    Regardons ces étapes plus en détail.

    Mars a été créé par l'accrétion de petits objets au début du système solaire, qui a pris environ 2 à 4 millions d'années. Mars a grandi et développé un champ de gravité plus grand, qui a attiré plus de corps. Ces corps tomberaient sur Mars, impact et générer de la chaleur. Certains modèles suggèrent qu'un tel réchauffement n'aurait pas été suffisant pour provoquer une fonte à grande échelle sur Mars; plutôt, parce que la planète s'est formée si vite, il a peut-être englouti assez de nucléide d'aluminium 26, qui a une demi-vie de seulement 717, 000 ans, fondre à cause de la désintégration radioactive. Progressivement, le matériau s'est trié en un noyau, manteau et croûte. Les gaz dégagés par le refroidissement forment une atmosphère primitive [source :Dauphas et Pourmand].

    Mais comme une planète embryonnaire s'est formée dans les premiers jours chaotiques du système solaire, Mars n'a pas pu faire une pause. Il a été fortement bombardé par des météores dans le système solaire interne. Ces bombardements ont produit des cratères et des bassins multi-anneaux sur toute la planète, comme le 1, 400 milles- (2, Cratère d'impact Hellas Planitia de 300 kilomètres de large dans l'hémisphère sud de la planète. Certains géologues pensent qu'un impact énorme s'est produit qui a éclairci la croûte de l'hémisphère nord. Des impacts similaires se sont produits sur la Terre et notre lune en même temps. Sur Terre, les cratères ont été érodés par le vent et l'eau. Sur la Lune, l'évidence de ces grandes collisions est encore visible.

    Imaginez maintenant que Mars est un œuf à la coque; l'intérieur est chaud pendant que la coquille se refroidit. Si la coquille est faible par endroits, l'œuf craquera et le jaune cuit dépassera. Un événement similaire s'est produit dans la région de Tharsis, une masse continentale de la taille d'un continent dans l'hémisphère sud. Le manteau chaud s'est gonflé, repoussant la croûte et fracturant les plaines de lave environnantes (formant Valles Marineris, un réseau de canyons). Dans d'autres endroits, le manteau poussé à travers la croûte, donnant naissance aux nombreux volcans de la région, comme Olympus Mons. (Nous parlerons ensuite de tous ces points de repère martiens.)

    Au cours de cette période, il y avait des éruptions volcaniques généralisées. La lave coulait des volcans et remplissait les bassins bas. Les éruptions ont libéré des gaz qui ont contribué à une atmosphère épaisse, qui aurait pu supporter de l'eau liquide. Par conséquent, il peut y avoir eu de la pluie, inondations et érosion. L'érosion produirait des roches sédimentaires dans les bassins et les plaines, et forment des canaux dans la roche. Plus d'une période d'éruptions volcaniques généralisées peut avoir eu lieu au cours de l'histoire de Mars, mais finalement les volcans ont cessé de gronder autant.

    Les renflements qui ont causé les soulèvements de la croûte terrestre et l'activité volcanique généralisée ont libéré de grandes quantités de chaleur de l'intérieur de Mars. Puisque Mars n'est pas aussi grande que la Terre, il a refroidi beaucoup plus vite, et la température de surface s'est refroidie avec elle. L'eau et le dioxyde de carbone de l'atmosphère ont commencé à geler et à retomber à la surface en grandes quantités. Ce gel a retiré de grandes quantités de gaz de l'atmosphère, l'amenant à s'éclaircir. En outre, toute eau de surface peut avoir gelé dans le sol, formant des couches de pergélisol. Les éruptions volcaniques intermittentes libéreraient plus de chaleur qui ferait fondre plus de glace d'eau et provoquerait des inondations. L'inondation éroderait les canaux et transporterait plus de matériaux vers les plaines environnantes.

    Quant au reste de l'atmosphère de Mars, il a probablement été emporté sous l'assaut du vent solaire. Le champ magnétique terrestre nous protège des pires de ces effets, mais l'équivalent de Mars s'est fermé il y a environ 4 milliards d'années, peut-être en raison d'une série d'impacts massifs d'astéroïdes qui ont ébranlé le gradient de température alimentant la dynamo électrique planétaire [source :Than].

    Bien que ce soit la théorie actuelle sur l'origine de Mars, il a besoin de plus de données pour le sauvegarder.

    Faits sur Mars
    • Distance moyenne du soleil :137 millions de milles (228 millions de kilomètres)
    • Diamètre à l'équateur :4, 070 milles (6, 790 kilomètres)
    • Masse :6,42 x 10 23 kilogrammes (0,11 masses terrestres)
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    La surface de Mars

    Mars Global Surveyor vue de la région de Tharsis montrant les volcans (couverts de nuages ​​bleu-blanc) et le canyon de Valles Marineris (en bas à droite) Photo avec l'aimable autorisation de la NASA/JPL/Malin Space Science Systems

    On peut diviser la surface de Mars en trois grandes régions :

    1. Hautes terres du sud
    2. Plaines du nord (à la fois les plaines et les upwarps crustaux)
    3. Régions polaires

    Les hauts plateaux du sud sont vastes. Le terrain élevé de la région est fortement cratérisé comme la lune. Les scientifiques pensent que les hautes terres du sud sont anciennes en raison du grand nombre de cratères. La plupart des cratères du système solaire se sont produits il y a plus de 3,9 milliards d'années, à ce moment-là, le taux de météores frappant les corps planétaires du système solaire a fortement chuté.

    Les plaines du nord sont des régions de faible altitude, un peu comme le maria , ou les mers, sur la Lune. Les plaines montrent des coulées de lave avec de petits cônes de cendres - preuve de volcans - ainsi que des dunes, traînées de vent, et les principaux canaux et bassins semblables aux « vallées fluviales » sèches. Il y a un changement d'altitude distinct, de plusieurs kilomètres, entre les hautes terres du sud et les plaines du nord.

    Deux continents, régions hautes appelées upwarps crustaux répartis sur les plaines du nord. Dans ces zones ascendantes, la roche en fusion du manteau intérieur a poussé la fine croûte de la planète, formant un haut plateau. Ces régions sont coiffées volcans boucliers , où la roche en fusion du magma a percé la croûte. La petite région, nommé Élysée , est dans l'hémisphère oriental, tandis que le plus grand, appelé Tharsis , est situé dans l'hémisphère occidental.

    Le point culminant du système solaire que nous connaissons se dresse dans la région de Tharsis. Ce volcan bouclier appelé Olympe Mons (Le mont Olympe de la mythologie grecque) domine 25 kilomètres au-dessus des plaines environnantes, et sa base s'étend sur 370 miles (600 kilomètres). En revanche, le plus grand volcan de la Terre est le Mauna Loa à Hawaï, qui s'élève à 10 kilomètres au-dessus du fond de l'océan et mesure 225 kilomètres de large à sa base.

    Valles Marineris traverse la surface de Mars NASA/Arizona State University/Getty Images

    Au bord de la région de Tharsis se trouve un vaste système de canyons appelés Vallées Marineris . Les canyons s'étendent pour 2, 500 milles (4, 000 kilomètres). C'est plus que la distance entre New York et Los Angeles. Les canyons ont une largeur de 370 miles (600 kilomètres) et une profondeur de 5 à 6 miles (8 à 10 kilomètres). Cela rend Valles Marineris beaucoup plus grand que le Grand Canyon. Contrairement au monument national américain, qui s'est formé à partir de l'érosion hydrique du fleuve Colorado, Valles Marineris a été créé par la fissuration de la croûte lors de la formation du renflement de Tharsis.

    On peut voir le régions polaires de la terre. Entouré de vastes dunes, les calottes glaciaires polaires nord et sud semblent être constituées principalement de dioxyde de carbone gelé (glace sèche) avec un peu de glace d'eau. Comme la Terre, Mars a une inclinaison axiale qui lui fait connaître des saisons. La taille des calottes glaciaires polaires varie selon la saison. En été, le dioxyde de carbone de la calotte glaciaire nord se sublime, ou passe directement de la glace à la vapeur, révélant une feuille de glace d'eau ci-dessous. En réalité, la glace d'eau dans cette région du nord est la raison pour laquelle la NASA y a envoyé l'atterrisseur Phoenix. A l'aide de son bras robotisé, Phoenix a creusé jusqu'à la couche gelée et a examiné des échantillons de sol pour étudier sa composition.

    L'intérieur de Mars

    Vue d'artiste sur l'intérieur de Mars Photo avec l'aimable autorisation de la NASA/JPL

    Comparons l'intérieur de la Terre avec celui de Mars. La Terre a un noyau avec un rayon d'environ 2, 200 milles (3, 500 kilomètres) -- à peu près la taille de la planète entière de Mars. Il est fait de fer et comporte deux parties :un noyau interne solide et un noyau externe liquide. La désintégration radioactive dans le cœur génère de la chaleur. Cette chaleur est perdue du noyau vers les couches supérieures. Les courants de convection dans le noyau externe liquide ainsi que la rotation de la Terre produisent son champ magnétique.

    Mars, la plus petite planète, a probablement un rayon de noyau compris entre 900 et 1, 200 milles (1, 500 kilomètres et 2, 000 kilomètres). Son noyau est probablement fait d'un mélange de fer, du soufre et peut-être de l'oxygène. La partie externe du noyau peut être fondue, mais c'est peu probable, parce que Mars n'a qu'un champ magnétique faible (moins de 0,01 % du champ magnétique terrestre). Bien que Mars n'ait pas de champ magnétique puissant maintenant, il y a peut-être eu un puissant il y a longtemps.

    Autour du noyau de la Terre se trouve une épaisse couche de roche tendre appelée le manteau . Qu'entendons-nous par doux? Bien, si le noyau externe est liquide, alors le manteau est une pâte, comme le dentifrice. Le manteau est moins dense que le noyau (ce qui explique qu'il repose au-dessus du noyau). Il est composé de silicates de fer et de magnésium, et il s'étend sur environ 1, 800 milles (3, 000 kilomètres) d'épaisseur -- rappelez-vous que la prochaine fois que vous essayez de creuser un trou en Chine). Le manteau est la source de lave qui crache et ruisselle des volcans.

    Comme la Terre, le manteau de Mars (la large bande brun grisâtre sur la figure) est probablement constitué de silicates épais; cependant, c'est beaucoup plus petit, à 800 à 1, 100 milles (1, 300 à 1, 800 kilomètres) d'épaisseur. Il a dû y avoir des courants convectifs qui sont montés dans le manteau à un moment donné. Ces courants expliqueraient la formation des remontées crustales, comme la région de Tharsis, les volcans martiens et les fractures qui ont formé Valles Marineris.

    Sur Terre, les plaques continentales de la croûte flottent sur le manteau sous-jacent et se frottent les unes contre les autres (dérive des continents). Les zones où ils se frottent produisent un soulèvement, fissures ou défauts, comme la faille de San Andreas en Californie. Ces zones de contact entre les plaques subissent des tremblements de terre et des volcans. Sur Mars, la croûte est également fine, mais n'est pas brisé en plaques comme la croûte terrestre. Bien que nous ne connaissions pas de volcans ou de tremblements de terre actuellement actifs, des preuves de tremblements de terre survenus il y a quelques millions d'années suggèrent qu'ils sont possibles [source :Spotts].

    Voulez-vous voir tout cela par vous-même? Vous pourriez avoir des difficultés à respirer sur Mars. Découvrez pourquoi ensuite.

    Faits sur Mars
    • Gravité de surface =3,71 m/s 2 , ou 0,38 de la gravité terrestre
    • Température de surface moyenne =négatif 81 degrés Fahrenheit (négatif 63 degrés Celsius), comparé à 57 degrés Fahrenheit (14 degrés Celsius) sur Terre
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    L'atmosphère de Mars

    De toutes les planètes, Mars est notre relation la plus proche en termes de maquillage (pas de distance - Vénus est plus proche), mais cela ne veut pas dire grand chose. Et cela ne veut certainement pas dire qu'il est hospitalier. L'atmosphère de Mars diffère de celle de la Terre à bien des égards, et la plupart d'entre eux n'augurent rien de bon pour les humains qui y vivent.

    • Il est composé principalement de dioxyde de carbone (95,3% contre moins de 1% sur Terre).
    • Mars contient beaucoup moins d'azote (2,7% contre 78% sur Terre).
    • Il contient très peu d'oxygène (0,13 % contre 21 % sur Terre).
    • L'atmosphère de la planète rouge ne contient que 0,03 % de vapeur d'eau, par rapport à la Terre, où il représente environ 1%.
    • En moyenne, il n'exerce que 6,1 millibars de pression de surface (la pression atmosphérique moyenne de la Terre au niveau de la mer est de 1, 013.25 millibars) [source :NASA].

    Parce que "l'air" sur Mars est si fin, il retient peu de chaleur qui vient du sol après avoir absorbé le rayonnement solaire. L'air raréfié est également responsable du large, variations quotidiennes de température (presque 100 degrés Fahrenheit ou 60 degrés Celsius). La pression atmosphérique martienne change avec les saisons. Pendant l'été martien, le dioxyde de carbone se sublime des calottes polaires dans l'atmosphère, augmenter la pression d'environ 2 millibars. Comme trouvé par Mars Reconnaissance Orbiter de la NASA, pendant l'hiver martien, le dioxyde de carbone se recongèle et tombe de l'atmosphère sous forme de neige carbonique ! Cette chute de neige fait à nouveau baisser la pression. Finalement, parce que la pression atmosphérique martienne est si basse et la température moyenne est si froide, l'eau liquide ne peut pas exister; dans ces conditions, l'eau gèlerait, s'évaporer dans l'atmosphère ou, vu par la mission Phoenix Lander 2008 de la NASA, tomber sous forme de neige [source :NASA].

    Le temps sur Mars est à peu près le même chaque jour :froid et sec avec de petits changements quotidiens et saisonniers de température et de pression, plus une chance de tempêtes de poussière et de diables de poussière [source :NASA]. Des vents légers soufflent d'une direction le matin puis de l'autre direction le soir. Des nuages ​​de glace d'eau planent à des altitudes de 12 à 18 milles (20 à 30 kilomètres), et des nuages ​​de dioxyde de carbone se forment à environ 30 miles (50 kilomètres). Parce que Mars est si sec et froid, il ne pleut jamais. C'est pourquoi Mars ressemble à un désert, un peu comme l'Antarctique sur Terre.

    Au printemps et au début de l'été, le soleil chauffe suffisamment l'atmosphère pour provoquer de petits courants de convection. Ces courants soulèvent la poussière dans l'air. La poussière absorbe plus de lumière du soleil et réchauffe davantage l'atmosphère, provoquant plus de poussière à soulever dans l'air. Alors que ce cycle se poursuit, une tempête de poussière se développe. Parce que l'atmosphère est si mince, de grandes vitesses (60 à 120 mph ou 100 à 200 km/h) sont nécessaires pour remuer la poussière. Ces tempêtes de poussière se sont propagées dans de vastes régions de la planète et peuvent durer des mois. Toute cette poussière peut être mauvaise pour les rovers qui traversent la surface, mais les tempêtes peuvent également éliminer la saleté accumulée sur leurs panneaux solaires.

    On pense également que les tempêtes de poussière sont responsables des régions sombres variables sur Mars qui sont vues depuis les télescopes au sol, qui ont été confondus avec des canaux et de la végétation par Percival Lowell et d'autres. Les tempêtes sont également une source majeure d'érosion sur la surface martienne.

    Est-ce que toute cette poussière vous donne soif ? Lisez la suite pour en savoir plus sur l'eau sur Mars.

    L'eau sur Mars

    La caméra HiRISE (High Resolution Imaging Science Experiment) de Mars Reconnaissance Orbiter a capturé des images de canaux de ravines sur Mars. NASA/JPL/Université de l'Arizona

    L'eau liquide est indispensable à la vie, au moins ici sur Terre. Probablement, il en va de même pour Mars aride. Ou c'est l'hypothèse qui a régi la stratégie de « suivre l'eau » de la NASA pour l'exploration de Mars.

    Les scientifiques ne pensent pas que le liquide a toujours été si rare. Mars moderne peut ressembler à un désert aride, mais très tôt Mars a peut-être été assez humide, à en juger par certains des indices géologiques laissés pour compte. Des inondations ont peut-être déjà coulé à la surface de la planète, les rivières peuvent avoir creusé des canaux ou des ravins, et les lacs et les océans peuvent avoir recouvert de vastes étendues de la planète.

    Les preuves de cela ont considérablement augmenté ces dernières années, avec les observations du Mars Reconnaissance Orbiter, qui a trouvé des milliers de gisements de phyllosilicates à des endroits autour de la planète. Ces minéraux argileux se produisent uniquement dans des environnements aqueux - à des températures favorables à la vie - mais ont probablement été déposés dans les premiers jours du système solaire, il y a environ 4,6 à 3,8 milliards d'années. Des routards comme Opportunity et Curiosity ont révélé qu'au moins certains de ces lacs maintenaient des niveaux de sel et d'acidité favorables à la vie [sources :Rosen; Yeager].

    Vous n'arrivez pas à l'imaginer ? Visitez Mono Lake en Californie, l'un des plus anciens lacs du monde à 760, 000 ans et une moyenne de 57 pieds (17 mètres) de profondeur. Imaginez maintenant sans eau et vous aurez le cratère Gusev, un bassin géant coupé en deux par un lit de rivière asséché que le rover Spirit a recherché des preuves d'eau.

    Lorsque les scientifiques se sont penchés sur la haute résolution, images 3D de Mars prises en 2005 et comparées à des images prises en 1999 de la même zone, ce qu'ils ont vu les a excités :une série de des stries dépositaires s'étaient formées dans les ravines au cours des années intermédiaires. Ces stries rappellent les crues éclair qui peuvent creuser le sol et laisser de nouveaux sédiments sur Terre. Un tas de stries n'a pas l'air si monumental, mais si l'eau était la force récente derrière eux, ça change les choses. (Pour en savoir plus sur la découverte, lire « Y a-t-il vraiment de l'eau sur Mars ? »)

    L'eau liquide peut être insuffisante, mais l'eau gelée ne l'est pas. L'atterrisseur Phoenix a enquêté sur la glace à l'extrême nord de Mars. Le bras robotique de l'atterrisseur a creusé dans la couche de glace pour des échantillons de sol, qu'il a analysé avec ses instruments de bord.

    En réalité, l'atterrisseur avait trois objectifs principaux, tous liés à l'eau :

    1. Étudiez l'histoire de l'eau dans toutes ses phases.
    2. Déterminez si le sol arctique martien pourrait soutenir la vie.
    3. Étudiez la météo martienne d'un point de vue polaire.

    Vie sur Mars?

    Ce gars vert pourrait être ce que vous imaginez quand vous pensez à la vie sur Mars, mais les microbes sont la possibilité la plus réaliste. Antonio M. Rosario/Getty Images

    Cette simple question a captivé les esprits pendant des siècles. Il nous manque encore une réponse définitive, bien que les preuves aient continué de s'accumuler à mesure que les engins spatiaux effectuent des tests de plus en plus sophistiqués pour les processus vitaux, passé et présent, y compris l'analyse du sol martien pour les traces d'eau et la recherche de la libération de gaz tels que le dioxyde de carbone, le méthane et l'oxygène qui pourraient suggérer la vie bactérienne.

    Il est possible que nous ayons besoin de revoir notre idée de la vie martienne, échangeant des humanoïdes à tête d'œuf contre des organismes beaucoup plus petits. Les microbes sont de petits bougres robustes, et il y a de bonnes raisons de croire qu'ils pourraient exister sous terre. Par exemple, les biologistes ont mis au jour des bactéries vivant en Antarctique ainsi qu'une espèce, dormant pour 120, 000 ans et enterré à 3,2 kilomètres sous la glace du Groenland, qui s'est réveillé avec succès de son sommeil glacial et a commencé à se multiplier [source :Heinrichs].

    Il existe également de nombreuses preuves que l'environnement de Mars il y a des milliards d'années aurait pu les soutenir. Comme nous en avons discuté, l'eau est un ingrédient clé pour la vie, et nous savons que Mars était humide. Le rover Curiosity a été envoyé au cratère Gale car il marque un endroit où l'eau a coulé pendant une longue période. Cette histoire est enregistrée dans la couche après couche de sédiment qui a construit son élément central, le mont Sharp (alias Aeolis Mons), haut de 3,4 miles (5,5 kilomètres), sur des milliards d'années [sources :Drake; Yeager].

    En effet, 10 ans après sa mission, Opportunity a trouvé un autre endroit comme le cratère Gale où l'eau ancienne n'était pas trop acide ou salée pour que les cellules s'épanouissent. De plus, bien que la foreuse de Curiosity n'ait pas encore localisé les composés de carbone organique qui formeraient des acides aminés liés à la vie, il a déterré de l'hydrogène, carbone, soufre, azote, phosphore et oxygène - un garde-manger bien garni pour les organismes unicellulaires, s'ils existaient. De retour sur Terre, les scientifiques ont trouvé des météorites martiennes avec des structures internes qui correspondent à une source biologique [sources :Grant; Nasa; Rosen].

    En bref, il y a de nombreuses preuves que Mars était favorable à la vie il y a longtemps, mais pas de pistolet fumant. Même s'il y en avait, nous devons nous demander :pourrait-il encore traîner quelque part ?

    Un signe de vie prometteur serait la découverte de grandes quantités de méthane dans l'atmosphère martienne. Les scientifiques avaient déjà détecté le gaz - dont 90 à 95 % sur Terre est produit par des microbes - dans l'atmosphère de Mars. Ils ont émis l'hypothèse que le méthane piégé provenant de micro-organismes enfouis pourrait être libéré lors du dégel saisonnier du sol. Jusque là, Les mesures de Curiosity indiquent des niveaux 1/10, 000 de ceux trouvés dans l'atmosphère terrestre - en d'autres termes, bupkes - mais, plus de temps, il y a une petite chance que le rover puisse observer une telle floraison saisonnière. Puis encore, les nuages ​​de méthane observés par les scientifiques pourraient résulter d'un processus naturel, comme le rejet de méthane piégé dans la glace [sources :Savage; Wayman].

    Pour plus de folie martienne, parcourir les histoires et les liens sur la page suivante.

    FAQ sur Mars

    Quelle est la taille de Mars ?
    Le diamètre de Mars à l'équateur est de 4, 070 milles ou 6, 790 kilomètres. Mars est d'environ 0,11 masse terrestre.
    Mars est-il chaud ou froid ?
    Mars est froide (pour nous du moins). La température moyenne à la surface de Mars est négative de 81 degrés Fahrenheit (négative 63 degrés Celsius).
    Pourquoi Mars est-elle appelée la planète rouge ?
    Mars est appelée la planète rouge parce que le sol sur Mars a une couleur rouille, teinte rougeâtre.
    Les humains peuvent-ils vivre sur Mars ?
    Mars n'est pas habitable par les humains car l'atmosphère est très différente de celle de la Terre. Il est composé principalement de dioxyde de carbone, contient beaucoup moins d'azote et très peu d'oxygène.
    La température sur Mars est-elle chaude ou froide ?
    Mars est une planète assez froide avec moins d'atmosphère que la Terre, et il a du mal à retenir la chaleur. La température moyenne à la surface de Mars est négative de 81 degrés Fahrenheit.

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    • Comment la propulsion par fusion fonctionnera

    Sources

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