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    Comment les virus changent notre regard sur l'évolution

    L'évolution n'a pas seulement façonné l'apparence de notre planète aujourd'hui, elle continue de changer le monde à petite échelle chaque jour. Et bien que vous ne puissiez pas (généralement) voir comment les organismes évoluent au jour le jour, tout événement évolutif à petite échelle peut avoir un impact sur nous en tant qu'espèce. Exemple concret: les microbes, comme les bactéries et les virus. Parce qu'ils évoluent si rapidement, les microbes offrent un aperçu de la façon dont l'évolution se produit sur une chronologie accélérée et fournissent un exemple de la façon dont l'évolution peut affecter la santé humaine, parfois avec des effets désastreux.

    Alors que les scientifiques ont étudié l'évolution des microbes pendant des siècles, les chercheurs ont récemment découvert une nouvelle voie d'évolution qui approfondit notre compréhension de la façon dont les virus s'adaptent à leur environnement. Lisez la suite pour en savoir plus sur la façon dont l'évolution façonne notre relation avec les microbes et sur les nouvelles découvertes qui ajoutent une nouvelle couche de complexité à l'évolution virale.
    Un rappel: le rôle des mutations dans l'évolution

    Alors que la biodiversité sur terre aujourd'hui parle des effets profonds de l'évolution, l'évolution se produit à une micro-échelle avec des changements génétiques aléatoires. Une mutation génétique qui modifie la protéine résultante d'une manière qui profite au succès reproductif d'un organisme, comme l'augmentation de l'efficacité énergétique ou l'augmentation de la résistance aux maladies, est plus susceptible de se transmettre de génération en génération. D'un autre côté, les mutations génétiques qui modifient la protéine résultante de manière négative et diminuent le succès reproductif d'un individu sont moins susceptibles de se transmettre et peuvent être éliminées du pool génétique.

    La façon la plus simple de voir l'évolution en action aujourd'hui est dans la résistance aux antimicrobiens. Les bactéries et les virus figurent parmi les espèces qui subissent les mutations les plus rapides, car ils se répliquent extrêmement rapidement (en particulier par rapport aux humains). Cela signifie qu'ils peuvent à la fois acquérir des mutations rapidement et subir rapidement des générations de croissance qui amplifient les mutations bénéfiques et réduisent les mutations nuisibles. Les mutations génétiques qui offrent une résistance aux antibiotiques offrent un fort avantage reproductif pour les bactéries qui les ont, par exemple, c'est pourquoi le développement de superbactéries hautement résistantes est un tel problème de santé publique.
    Alors, comment cela s'applique-t-il aux virus?

    Les virus utilisent également des mutations génétiques pour évoluer et maintenir la capacité d’infecter les cellules hôtes. Les virus infectent leurs hôtes en identifiant des récepteurs spécifiques sur les membranes des cellules hôtes - des récepteurs qui leur permettent d'entrer dans la cellule. Des protéines spéciales d'identification de l'hôte sur le virus se fixent aux récepteurs de l'hôte, comme un verrou s'insérant dans une clé. Le virus peut alors pénétrer dans la cellule (infecter l'hôte) et "détourner" le système de l'hôte pour générer plus de virus.

    Les virus suivent les "règles" standard d'évolution, et les mutations génétiques peuvent affecter leur capacité à infecter un hôte. Une mutation génétique qui crée des «clés» plus efficaces profite au virus, par exemple. D'un autre côté, des mutations génétiques des «verrous» des hôtes pourraient finir par bloquer un virus. Considérez-le comme un jeu de chat et de souris: le virus favorise les mutations qui lui permettent d'affecter les hôtes et de se reproduire plus efficacement, tandis que l'hôte favorise les mutations qui le protègent de l'infection virale.

    Bien que ces principes de base de l'évolution Ce n'est pas nouveau, les scientifiques découvrent à présent comment
    des virus flexibles peuvent développer la meilleure "clé" pour infecter de nouveaux hôtes.

    De nouvelles recherches, publiées dans Science
    en 2018, a découvert que les virus peuvent également adapter la façon dont leurs gènes sont traduits en protéines. Au lieu de suivre le paradigme général «un gène, une protéine», les chercheurs ont découvert que les virus pouvaient s'adapter à leur environnement en créant plusieurs protéines différentes à partir du même gène. En d'autres termes, les virus pourraient utiliser un gène pour créer deux "clés" complètement différentes, capables de s'insérer dans deux verrous "hôtes".
    Que signifient ces résultats?

    Bien qu'il soit trop tôt pour comprendre le plein impact de cette forme d'évolution nouvellement découverte, il pourrait nous aider à comprendre les infections de débordement, qui se produisent quand une maladie qui commence dans une espèce pourrait commencer à apparaître dans une autre. Étant donné que le SRAS, Ebola et le VIH ont tous commencé comme une transmission par débordement, il est facile de comprendre pourquoi la compréhension des infections par débordement est importante pour la santé publique.

    Bien sûr, cela montre également que l'évolution ne se produit pas uniquement au niveau génétique. niveau. Et ce phénomène évolutif nouvellement découvert peut nous donner un aperçu de l'origine de certaines maladies infectieuses et de l'orientation du champ.

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