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    Devrions-nous masquer la Terre pour la cacher aux méchants extraterrestres ?
    Un faisceau laser basé sur la Terre ou placé en orbite pourrait masquer le transit de la Terre aux regards indiscrets des extraterrestres. Boucles7/Bethany Clarke/Getty

    Le physicien théoricien Stephen Hawking a fait sensation en 2010, quand il a averti que les chercheurs devraient résister à l'envie d'essayer de communiquer avec la vie intelligente extraterrestre, devraient-ils jamais le trouver.

    Hawking considérait que les visiteurs extraterrestres ressemblaient moins à E.T. et plus comme Christophe Colomb qui, après avoir rencontré des autochtones dans le Nouveau Monde, nota dans son journal qu'ils n'étaient pas armés et feraient de bons serviteurs, une fois subjugué.

    "Nous n'avons qu'à nous regarder pour voir comment la vie intelligente pourrait devenir quelque chose que nous ne voudrions pas rencontrer, ", a averti Hawking.

    D'autres scientifiques n'étaient pas nécessairement d'accord avec Hawking. Jill Tarter, la Chaire Bernard M. Oliver pour SETI à l'Institut SETI, a fait valoir que si les extraterrestres avaient des capacités technologiques suffisamment avancées pour atteindre la Terre depuis une exoplanète lointaine, ils n'auraient probablement pas besoin de nourriture, des esclaves ou d'autres ressources de mondes supplémentaires. « Si des extraterrestres venaient ici, ce serait simplement pour explorer, " elle a dit.

    Mais au cas où vous penseriez que nous ferions mieux de ne pas prendre de risques avec les extraterrestres, cela peut vous mettre à l'aise. Dans un article qui vient d'être publié dans Monthly Notices of the Royal Astronomical Society, Le professeur d'astronomie de l'Université de Columbia, David M. Kipping, et son collègue diplômé Alex Teachey proposent d'utiliser des lasers pour dissimuler la Terre aux extraterrestres.

    Le remue-méninges des chercheurs suppose que les extraterrestres utilisent les mêmes techniques que nous pour rechercher des exoplanètes, comme la recherche de la réduction de la lumière lorsqu'une planète se déplace directement devant l'étoile sur laquelle elle orbite. Ces événements, appelés transits, ont été utilisés par l'observatoire orbital Kepler de la NASA pour repérer (et confirmer) plus de 1, 000 exoplanètes, dont environ 50 de la taille de la Terre.

    Si nous découvrions une planète avec une civilisation extraterrestre avant qu'elle ne nous découvre, Kipping et Teachey pensent qu'il serait possible d'empêcher ses astronomes de repérer le transit de la Terre, en utilisant la technologie existante. Tout ce que nous aurions à faire pour obscurcir le transit dans la lumière visible est de diriger un faisceau laser de 30 mégawatts en direction du système solaire des extraterrestres pendant environ 10 heures par an. Ce serait suffisant. Comment? Le laser fournirait suffisamment de lumière pour compenser la gradation survenue pendant le transit.

    Ce n'est pas beaucoup de jus. Il s'agit de ce que la Station spatiale internationale doit collecter chaque année avec ses panneaux solaires pour fonctionner.

    Si nous voulions être encore plus compliqués, nous pourrions parier que les extraterrestres ne recherchent pas seulement des planètes rocheuses qui pourraient soutenir la vie, mais pour des signes réels de celui-ci. Dans ce cas, les chercheurs écrivent, nous pourrions utiliser un laser moins puissant - environ 160 kW - pour effacer la lumière qui rebondit sur notre atmosphère et qui pourrait révéler sa composition chimique.

    "En effet, la présence d'une atmosphère pourrait être complètement masquée si les changements de hauteur effectifs de la planète en fonction de la longueur d'onde sont annulés par des lasers, " écrivent les chercheurs. " La planète pourrait alors ressembler à un monde mort totalement dépourvu de toute atmosphère et apparaître presque certainement hostile à la vie. "

    « Il y a un débat en cours sur la question de savoir si nous devons faire de la publicité ou nous cacher des civilisations avancées qui vivent potentiellement sur des planètes ailleurs dans la Galaxie, ", déclare Kipping dans un communiqué. "Notre travail offre à l'humanité un choix, au moins pour les événements de transit, et nous devrions réfléchir à ce que nous voulons faire."

    Kipping dit dans un e-mail que les lasers pourraient être basés sur la Terre ou placés en orbite. "L'espace est meilleur car vous n'avez pas à faire face à l'atmosphère terrestre qui peut déformer les lasers, " explique-t-il. Il n'avait pas d'estimation précise du coût, mais il pense que cela pourrait être fait pour moins d'un milliard de dollars.

    Le système décrit dans l'article empêcherait uniquement les extraterrestres de détecter la lumière visible. "Nous avons également proposé d'utiliser des lasers accordables pour faire fonctionner la cape sur tout le spectre, " dit Kipping. " Il a besoin d'environ dix fois plus de puissance et bien sûr les lasers accordables coûtent plus cher, mais c'est faisable et ici vous parlez probablement de milliards de dollars."

    Maintenant c'est intéressant

    Il fut un temps où les extraterrestres pouvaient nous détecter à partir de nos émissions de radio et de télévision, qui a créé une coquille de rayonnement de 50 années-lumière de large qui aurait été un cadeau mort. Mais l'astronome Frank Drake, qui a été le pionnier de la recherche d'extraterrestres dans les années 1960, a déclaré en 2010 que le passage de la transmission analogique à la transmission numérique effaçait cette coquille de rayonnement.

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