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    De Beers va vendre des diamants synthétiques, voici comment ils sont fabriqués

    Crédit :Shutterstock

    La plus grande entreprise diamantaire au monde, Les bières, a récemment annoncé qu'elle commencerait à vendre des diamants synthétiques pour la première fois en 130 ans d'histoire. Les diamants artificiels sont fabriqués depuis les années 1950, mais De Beers a longtemps résisté à son entrée sur le marché synthétique. La société estime désormais que la technologie est suffisamment efficace pour produire de grandes quantités de diamants synthétiques avec la qualité des meilleures pierres précieuses. Comment fonctionne exactement ce processus ?

    Le diamant est très apprécié en tant que pierre précieuse transparente qui scintille comme aucune autre. C'est aussi l'un des matériaux les plus durs de tous et il est froid au toucher. Tous ces attributs remarquables dépendent de la disposition parfaitement régulière des atomes à l'intérieur du cristal de diamant et tous ces atomes sont exactement les mêmes - ce sont du carbone.

    Petites imperfections dans cet arrangement, si un atome qui est au mauvais endroit, manquant ou d'un élément différent, peut entraîner d'énormes changements dans la couleur du diamant. Par exemple, remplacer un atome de carbone sur 10, 000 avec un atome d'azote ferait brunir une pierre précieuse transparente.

    Arranger des atomes de carbone dans ce cristal parfait n'est pas facile et cela ne peut pas se produire naturellement à la surface de la Terre puisque le carbone préfère ici former des cristaux de graphite, le noir doux, matériel que nous utilisons dans les mines de crayon. Dans cet environnement, les atomes de carbone ont également tendance à s'attacher plus facilement à d'autres atomes tels que l'oxygène et l'hydrogène qu'entre eux. Cela signifie que même la fabrication de cristaux de graphite pur est difficile.

    Structure en diamant

    Les diamants naturels sont fabriqués au plus profond de la Terre où, très rarement, les bons ingrédients à la bonne température et à la bonne pression sont rassemblés puis transportés à la surface pendant des millions d'années. Les premiers diamants artificiels ont été fabriqués en laboratoire en reproduisant ces conditions dans d'énormes machines, et c'est encore ainsi que sont fabriqués aujourd'hui les petits diamants pour les outils de coupe industriels.

    Il est également possible de fabriquer des cristaux de diamant artificiels de haute qualité en faisant croître des couches d'atomes de carbone une à une en utilisant du méthane. Cela se fait en éliminant l'hydrogène des molécules de méthane dans des récipients super propres à l'aide de plasmas chauds. Tout le carbone est alors forcé de se développer en cristaux de diamant, plutôt que dans l'un des nombreux autres types de carbone tels que le graphite, le graphène ou le fullerène buckminster (à moins bien sûr que vous souhaitiez cultiver des combinaisons de ces matériaux très différents).

    Le défi est de rendre ce processus, connu sous le nom de dépôt chimique en phase vapeur (CVD) rentable. De Beers pense maintenant avoir atteint ce stade et prévoit d'étendre la production de son usine d'Ascot au Royaume-Uni et d'une nouvelle usine de diamants aux États-Unis.

    Le contrôle de la pureté de ces cristaux ouvre également de nouvelles possibilités d'utilisation du diamant. Par exemple, il est possible d'utiliser chaque impureté atomique comme une minuscule torche qui produit une seule particule de lumière sans interférence de ses atomes voisins dans le cristal. Cela peut être utilisé pour stocker un seul bit d'information pour un ordinateur "quantique" spécial. Impuretés de bore, ainsi que la production de diamants bleu profond ou noirs de valeur, sont utilisés pour fabriquer des diamants conducteurs d'électricité, fournir un matériau alternatif au silicium ou aux métaux dans des conditions extrêmes comme dans l'espace.

    Chaque diamant naturel porte des indices sur son histoire unique et il est possible de révéler son origine en l'inspectant avec les derniers instruments. Les diamants artificiels portent également cette information et les différences dans la façon dont ils brillent à la lumière ultraviolette sont régulièrement utilisées pour distinguer les pierres précieuses naturelles des pierres synthétiques. Donc même si la perfection du diamant ne peut pas être remise en cause par l'œil humain, leurs petites imperfections sont toujours là pour révéler leurs histoires cachées et leur individualité.

    Cet article a été initialement publié sur The Conversation. Lire l'article original.

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