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    La distribution des fossiles et la théorie de la tectonique des plaques

    Selon la théorie de la tectonique des plaques, les continents ne sont pas fixés rigidement à la surface de la Terre. Ces énormes masses terrestres, appelées plaques, changent progressivement de position les unes par rapport aux autres en glissant sur le matériau sous-jacent. En conséquence, la carte de la surface de la Terre change constamment au cours des échelles de temps géologiques. Certaines des preuves les plus convaincantes de cette théorie proviennent de la distribution des fossiles.
    Le registre des fossiles

    Les fossiles sont les traces préservées d'animaux ou de plantes trouvées à l'intérieur de la roche. Ils sont utiles pour la datation de matériaux géologiques, car ils indiquent quelles espèces étaient vivantes au moment de la formation de la roche. La répartition géographique des fossiles est également utile pour comprendre comment les différentes espèces se propagent et évoluent au fil du temps. Cependant, il y a quelques anomalies dans cette distribution que les premiers géologues ont eu du mal à expliquer.
    Différents continents, mêmes fossiles

    Le problème fondamental est que les mêmes espèces fossiles peuvent parfois être trouvées dans des emplacements géographiques largement séparés. Un exemple est un reptile éteint appelé Mesosaurus, qui a prospéré il y a 275 millions d'années. Ce fossile se trouve dans deux zones localisées, en Afrique australe et près de la pointe sud de l'Amérique du Sud. Aujourd'hui, ces zones sont séparées par près de 5 000 milles de l'océan Atlantique. Bien que Mesosaurus était une créature marine, il habitait les eaux côtières peu profondes et était peu susceptible d'avoir traversé une immense étendue océanique.
    La théorie de Wegener

    Au début du 20e siècle, un géologue allemand nommé Alfred Wegener a proposé sa théorie de la dérive des continents, qui a été un précurseur de la théorie moderne de la tectonique des plaques. Sur la base de la similitude des fossiles en Afrique et en Amérique du Sud, il a proposé que ces deux continents soient jadis liés et que l'océan Atlantique s'ouvre entre eux après la formation des fossiles. Cette théorie a également expliqué l'apparente "adéquation" des deux continents, qui avait été remarquée depuis leur première cartographie.
    Plus de preuves fossiles

    En plus de relier l'Afrique à l'Amérique du Sud, la distribution des fossiles suggère que d'autres continents étaient jadis contigus les uns aux autres. Par exemple, la plante semblable à une fougère Glossopteris, qui a prospéré il y a près de 300 millions d'années, se trouve en Antarctique, en Australie et en Inde ainsi qu'en Afrique et en Amérique du Sud. Cela indique que Glossopteris vivait à une époque où tous ces continents étaient réunis en un seul super-continent, que les géologues appellent Pangaea.

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